फुटबॉल के दिग्गज और हमरो सिक्किम पार्टी के प्रमुख भाईचुंग भूटिया एआईएफएफ चुनाव हार गए, लेकिन उनके आगमन पर सिक्किम के विभिन्न राजनीतिक प्रतिनिधियों सहित उनके समर्थकों और शुभचिंतकों ने उनका जोरदार स्वागत किया। एआईएफएफ चुनावों के बाद, बाईचुंग भूटिया ने सिक्किम में सार्वजनिक सहानुभूति प्राप्त की है, विशेष रूप से सिक्किम फुटबॉल एसोसिएशन (एसएफए) के अध्यक्ष मेनला एथेनपा से जिन्होंने भूटिया को "हारने वाला घोड़ा" कहा था।

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भूटिया ने एआईएफएफ चुनाव हार से लौटने पर पूर्वोत्तर के नेताओं को लोगों का सही प्रतिनिधित्व सुनिश्चित करने के लिए 'चुनौती' दी है। उन्होंने चुनावी नुकसान के ब्योरे में जाने से इनकार किया, 'कल कहानी का मेरा पक्ष बताएंगे' और एक प्रेस कॉन्फ्रेंस आयोजित करने का आश्वासन दिया। हालांकि, भूटिया ने मीडिया द्वारा जनित पूछताछों की बाढ़ में पूर्वोत्तर का प्रतिनिधित्व करने वाले नेताओं को बाहर कर दिया। उन्होंने कहा, "ऐसे लोग हैं जो हमारा प्रतिनिधित्व करने की कोशिश कर रहे हैं - पूर्वोत्तर के नेता, लेकिन हम स्पष्ट रूप से देखते हैं कि रुचि उनके लिए है, उनके राजनीतिक हित हैं न कि क्षेत्र के लिए"।

भाईचुंग ने पूर्वोत्तर के लोगों से उनका प्रतिनिधित्व करने के लिए सही नेताओं का चयन करने की अपील की। “हमने पूरे देश को दिखाया है कि परिणाम की परवाह किए बिना, सिक्किम के लोग-साथ ही पूरे पूर्वोत्तर-एक हो सकते हैं। कुछ व्यवसायी या राजनीतिक हस्तियां पूर्वोत्तर का प्रतिनिधित्व करने का दावा कर सकते हैं, लेकिन वे ऐसा नहीं करते हैं। पूर्वोत्तर के नागरिकों के लिए उपयुक्त उम्मीदवारों का चयन करने का समय आ गया है, पहले किसी पूर्वोत्तर नागरिक या पूर्वोत्तर राज्य को रखा जाए। लेकिन जब वे वहां पहुंचते हैं, तो ऐसा लगता है कि यह उनके अपने फायदे के लिए ही है”, पूर्व भारतीय फुटबॉल कप्तान ने कहा।

सिक्किम के लोगों से मिले भारी समर्थन पर, हमरो सिक्किम पार्टी के नेता ने आभार व्यक्त करते हुए कहा, “हमें एकजुट रहने की जरूरत है। इस चुनाव ने दिखाया है कि सिक्किम के लोग एकजुट हो सकते हैं। जाहिर है, हर जगह एक या दो खराब सेब हैं। यह उन लोगों के लिए भी एक संदेश है, आप लोगों को गुमराह नहीं कर सकते। व्यक्तिगत लाभ के लिए आप सिक्किम या उसके लोगों को नहीं बेच सकते। यह संदेश उन तक पहुंच गया है, मुझे उम्मीद है कि वे इसे महसूस करेंगे और याद रखेंगे।”

बाईचुंग ने एआईएफएफ अध्यक्ष चुनाव में अपनी हार में केंद्रीय कानून मंत्री किरेन रिजिजू की संलिप्तता के बारे में कोई संदर्भ देने से इनकार किया। उन्होंने सिक्किम फुटबॉल एसोसिएशन के अध्यक्ष मेनला एथेनपा के बारे में भी उल्लेख करने से परहेज किया, जिन्होंने अपने अध्यक्ष चुनाव हारने से पहले भूटिया को 'हारने वाला घोड़ा' घोषित कर दिया था।

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उन्होंने कहा, "मैं कल एक प्रेस कॉन्फ्रेंस के जरिए कहानी का अपना हिस्सा साझा करूंगा। हमें वहां (बीच में) सही लोगों को लाने की जरूरत है जो हमारे लोगों का प्रतिनिधित्व कर सकें, वे सिर्फ यह कहकर नहीं रह सकते कि वे हमारा प्रतिनिधित्व करते हैं बल्कि वास्तव में लोगों को गुमराह कर रहे हैं। पूरे पूर्वोत्तर को सावधान रहना होगा।" भाईचुंग के स्वागत समारोह में विभिन्न दलों के विभिन्न राजनीतिक नेताओं की उपस्थिति थी, लेकिन सिक्किम की फुटबॉल बिरादरी द्वारा बहुत कम प्रतिनिधि थे।